Experto comenta las nuevas normas sobre la sílice - Guía de albañilería
Experto comenta las nuevas normas sobre la sílice cristalina

Experto comenta las nuevas normas sobre la sílice

Las nuevas nuevas normas sobre la sílice de OSHA entraron en efecto el 23 de septiembre. ¿Ya está listo para cumplir con estas nuevas regulaciones?

joe-nasvik-headshotA medida que los contratistas empiezan a navegar las aguas de las nuevas normas de la OSHA sobre el polvo de sílice, surgen nuevas preguntas. El experto en la industria del concreto Joe Nasvik nos ofrece algunas respuestas medianamente simples a las preguntas más comunes que tienen los contratistas sobre las nuevas normas sobre la sílice.

Con más de 40 años de experiencia en las industrias del concreto y el concreto decorativo, ha ejercido durante 20 años como contratista de Bomanite para el área de Chicago. En ese puesto fue que instaló concreto estampado, acabados a color integral y arenado, acabados con manchas en grabado ácido, características de cascada y paisajes con textura rocosa GFRC, al igual que pisos de alta resistencia para almacenes. Nasvik también fue editor en jefe de la empresa Concrete Construction entre los años 2000 y 2012 y actualmente es redactor para la misma revista y otras publicaciones sobre construcción. Esto es lo que nos dijo.

P: ¿Qué es la nueva normativa en materia de polvos de sílice y por qué se está implementado?

A nadie le sorprendió cuando el Departamento del Trabajo de EE.UU. emitió su dictamen con el fin de ofrecer una mayor protección a los trabajadores contra el polvo de sílice inhalable. Después de una demora de  90 días, el cumplimiento con las nuevas normas empezó a hacerse valer hasta el 23 de septiembre de 2017. La normativa mejorada reduce considerablemente los límites de exposición permisibles (PEL) en trabajadores de la industria de la construcción. La Administración de Salud y Seguridad Ocupacional (OSHA) del Departamento de Trabajo está haciendo valer una reducción en la cantidad de sílice a la que pueden estar expuestos los trabajadores durante un día de trabajo de ocho horas, siendo esta de 250 microgramos por metro cúbico de aire y quedando en 50 microgramos.

P: ¿Qué es la sílice exactamente? ¿Qué tipo de sílice genera preocupaciones a la OSHA?

El silicio (Si) es el segundo elemento más común en la Tierra, que corresponde a 28 por ciento de la corteza del planeta. El oxígeno es el elemento más común al representar 47 por ciento mientas que el aluminio está en el lejano tercer puesto con 8 por ciento. El silicio se combina con el oxígeno para formar el cuarzo (SiO2); un ejemplo de lo anterior es la arena. La sílice es un componente que se encuentra en una amplia gama de rocas en la Tierra.

P: ¿La sílice cristalina inhalable es una amenaza a la vida?

Inhalar sílice cristalina inhalable puede poner en peligro la vida. Las fuerzas naturales, tales como el viento, pueden crear partículas, las cuales colisionan y forman partículas más pequeñas. De acuerdo con lo indicado por la OSHA, se tiene estimado que 2.3 millones de trabajadores en EE.UU. están expuestos a polvo de sílice inhalable cada año en el trabajo.

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P: ¿Pero ya no hay normativas de la OSHA para limitar la exposición a la sílice?

La OSHA estableció límites con respecto a la exposición al polvo de sílice cristalino inhalable en 1971, poco tiempo después de la creación de ese organismo. Estas normativas, que se basan en la investigación realizada en la década de los 60 o años antes, mostraron que no protegían adecuadamente a los trabajadores. Los limites se impusieron como fórmulas que a muchas personas les costaba trabajo entender.Las nuevas normas sobre la sílice limitan la cantidad de polvo de sílice al que pueden estar expuestos los trabajadores en sus labores a 50 μg/m3 en promedio en un turno de ocho horas para todas las industrias que estén consideradas en el reglamento. Eso representa 1/20º del tamaño de un grano de sal.

P: Así que, ¿qué deben hacer los contratistas y la gente que se encuentre en la obra para evitar la exposición al polvo de sílice?

Los empleadores están obligados a utilizar “controles de ingeniería”, como sistemas de recolección de polvo y sistemas de suministro de agua, para limitar la exposición que tiene el trabajador al polvo de sílice inhalable así como utilizar respiradores según resulte necesario. Se hace referencia a los métodos de control de exposición específicos en la Tabla 1 de la OSHA (osha.gov/silica/Table1sect1926.1153.pdf).

P: ¿Cómo sé qué herramientas necesito para el tipo de trabajo que estoy haciendo?

El punto medular de las nuevas normas sobre la sílice para la industria de la construcción está en la Tabla 1 de la OSHA, que se mencionó anteriormente. La Tabla 1 hace una relación de las tareas comunes de construcción con métodos de control de polvo efectivos para esas labores. La tabla está compuesta de tres columnas: la tarea o equipo que se está utilizando, una columna que describe el método para controlar el polvo y una tercera columna que indica el tipo de protección respiratoria necesaria para la tarea en cuestión. Al encontrar una actividad de trabajo en la tabla, es fácil determinar qué pasos son indispensables para garantizar el cumplimiento.

P: Entonces, ¿qué alternativa se tiene?

La mejor forma de controlar el polvo de sílice cristalino inhalable es retirarlo conforme se va generando. Los fabricantes de herramientas eléctricas han desarrollado productos y sistemas para apoyar en el cumplimiento de las nuevas normas sobre la sílice de OSHA. La atención debe centrarse en el desarrollo de mejores extractores y accesorios de polvo, tales como los colectores, para captar el polvo desde su origen.

P: ¿Cómo se supone que los trabajadores de concreto deben captar el polvo para que no llegue al aire?

Para la gran mayoría de las aplicaciones de concreto, los accesorios de herramientas que confinan el polvo están conectadas a aspiradores para evitar que las partículas lleguen al aire. Estos sistemas representan un método primario para mantener la pureza del aire. Los accesorios incluyen colectores para esmeriladoras y accesorios para extracción de polvo que se ajustan alrededor de brocas de rotomartillo para astillado y brocas para martillo de soldador. Otro componente específico para perforar concreto son las brocas de extracción de polvo. La broca permite que el polvo creado en la parte baja del orificio perforado se aspire a través del centro de la misma broca y se colecte en el extractor de polvo. Asimismo, los empleadores deben crear procesos que minimicen la liberación de polvo de sílice inhalable al ambiente durante el proceso de mantenimiento de herramientas y mientras el empleado se cambia a su ropa de trabajo.

P: Así que, ¿simplemente tengo que conectar estos accesorios a mi aspiradora convencional en el taller?

No. La aspiradora debe tener un alto nivel de succión de CFM (más de 150) y una función de limpieza de filtros incluida, y es ideal para que cumplan con lo dispuesto en la HEPA. Para reunir los requisitos que indica la HEPA, las normas del gobierno estadounidense exigen que el filtro de aire retire 99.97 por ciento de las partículas con un tamaño igual o menor a tres micrones. Los filtros HEPA son caros, pero son también necesarios para retirar partículas pequeñas. Cuando busque un filtro de aspiradora HEPA que cumpla con los requisitos de la OSHA, debe indicarse en el filtro que retira partículas con un tamaño igual o menor a tres micrones. Conforme un filtro vaya retirando partículas cada vez más pequeñas, debe aumentar la potencia y el flujo de aire de la aspiradora, que se mide en pies cúbicos por minuto (cfm).

P: ¿Cómo limpia usted estos filtros especiales para asegurarse de que la aspiradora siga funcionando adecuadamente?

La OSHA exige que los filtros de aspiradoras funcionen adecuadamente en todo momento. Hablando de aspiradoras concebidas para colección de polvos finos/concreto, algunas de ellas cuentan con una función que limpia automáticamente el filtro cada 15 segundos a través de inyecciones reversas de aire para garantizar que el filtro preserve su vida útil. Otros fabricantes utilizan métodos de limpieza de filtros distintos. Los filtros nunca deben enjuagarse (especialmente cuando se trate de polvo de concreto) porque se endurecerá en los poros del filtro y provocarán que el filtro se vuelva inutilizable.

P: ¿Cómo incidirá esto en la productividad cuando estemos en proceso de terminar un proyecto?

Todo este esfuerzo redunda en preservar la seguridad de la gente. No existe una cura para la silicosis ni ninguna otra enfermedad provocada por la sílice cristalina, así que la salud del trabajador depende de limitar la exposición. Aunque a veces se percibe que la normativa limita la productividad, en este caso en particular, en realidad puede mejorarla. Las nuevas normas sobre la sílice inhalable exigen el uso de métodos de control ya aceptados que facilitan la implementación.


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